從兒童心跳的快慢,可以預測青少年期的反社會行為。

若能發展成檢測的指標,或許可以避免北捷殺人事件重演。

一位香港朋友來信想要參加今年夏天我們辦的核磁共振講習班,因為他曾經治療一個語言障礙的孩子,費了很大心力都不見效,後來才知道原來這孩子是自閉症。他說,從大腦中找病因是主流,他得趕快搭上這列車。

的確,許多精神疾病都有相似的症狀,若是只憑著外在行為去診斷,很容易貼錯標籤。但是若能從生理上去找它特殊的指標,就比較不會誤判。

因此現在的認知神經學家,都致力於尋找行為和大腦的關係,尤其是神經犯罪學者,更想在孩子小的時候,便找出反社會行為的生物標記(biomarker),提早預防,可以節省很多社會成本。

最近有好幾篇研究都發現:三歲時,兒童心跳的快慢可以預測青少年期的反社會行為,心跳慢者的危險因子較高。

一開始沒人相信,但是英國、紐西蘭及模里西斯的研究都得到相同的結果,使人不得不正視。這個發現同時也解釋了男生的犯罪率比女生高,因為男生心跳比女生慢,一分鐘可以少到六.一下。

為什麼心跳率會跟反社會行為有關係呢?有三個說法,各有一些支持證據:一個是「無懼理論」(fearlessness theory):心跳慢者敢做、不害怕;

另一個是「同理心理論」(empathy theory):心跳慢者,感覺不到別人的痛,尤其是連續殺人犯,他們甚至從別人的受苦中得到高潮;

第三是「刺激尋求理論」,心跳慢者尋求刺激,他們需要更多的刺激才會滿足。

一九六七年世界衛生組織(WHO)委託英國約克大學和美國南加大的學者前往開發中國家模里西斯,找出可以預測青少年犯罪的指標。研究者從一九七二年起,追蹤一七九五名三歲的孩童,直到他們成年。

預防犯罪看大腦

研究者先請媽媽帶孩子到有很多新奇玩具的實驗室來,觀察孩子的反應。緊黏著母親不肯放的孩子,是逃避刺激型的;有些孩子會探索,但不敢離母親太遠,一有風吹草動,便馬上回到媽媽懷抱;另一些則到處走動,東摸西碰,一點也不害怕,這是尋求刺激的孩子。

八年後,實驗者檢視這些孩子的反社會行為和攻擊性的程度,發現三歲時,尋求刺激分數高的孩子(鐘型曲線的前一五%),在十一歲時比較具攻擊性,表示反社會行為的確可從早期的行為形態來預測。

因此研究者開始尋找犯罪行為在大腦及生理上的標記,發現連兔子都是如此:實驗者用藥物,把原來心跳快的兔子心跳減慢,結果那隻本來溫馴的兔子就變得兇悍,開始霸凌別人。心跳測量既便宜又容易,若將來發展成檢測的指標,應可避免北捷殺人事件重演。

在科學上,應用可以被重複測量的指標來解釋行為,可以避免許多無謂的筆戰。大腦和行為是相互影響的輪迴關係,行為會改變大腦神經迴路的連接,而這個迴路的改變又會影響行為的表現。從大腦來預防犯罪行為,是個釜底抽薪的好方法。(作者為中央大學認知神經科學研究所所長)

(本文僅反映專家作者意見,不代表本社立場。)

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