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photo credit: flickr@deanslife CC BY 2.0

上星期,吃安眠藥會增加腦癌機率98%的新聞在電視台與報紙出現,還有媒體以頭版處理。

許多病人詢問,醫師們在診間絞盡腦汁,想說怎麼解釋病人才聽得懂。不過,如果用寫的,放在網路上,就很好說明。

到底有沒有「吃安眠藥腦癌增加這回事」?可以很直接回答,這篇研究無法證明有這回事。

這篇研究,甚至無法證明吃安眠藥會增加一咪咪的腦癌風險,連千分之一、萬分之一都沒有。

講個最簡單的例子。我上網搜尋,發現有研究同樣出自台灣健保資料庫的統計,20-39歲的濕疹病人,得到腦癌的比例偏高。

假設這些濕疹病人都有使用濕疹藥膏,而其他沒有濕疹的病人自然就沒有使用濕疹藥膏,我們如果直接統計使用濕疹藥膏的病人,是不是也會得到「使用濕疹藥膏容易得到腦癌」的結論?

假如有人從資料庫研究中得到「使用濕疹藥膏的病人,得到腦癌的機率比較高」,這叫做「濕疹藥膏」跟「腦癌」「有相關」,但不代表「因果關係」。

真正的因果關係可能是因為濕疹跟免疫系統功能有關,或口語化說跟「體質」有關,所以有濕疹的體質,得到腦癌的機率可能會比沒有濕疹體質的人高一點。

但有濕疹的台灣人也不要太緊張,因為這種台灣健保資料庫研究,事實上還是只能證明「濕疹」跟「腦癌」「有相關」,無法證明「因果關係」

濕疹變嚴重,跟個人習慣、工作環境、生活環境有關,有可能是這些干擾因子跟腦癌有關。

另一個有名的例子,是喝大量咖啡跟胰臟癌有關的研究。

這研究結果讓愛好咖啡的人長期陷入恐慌,多年後有研究人員用更嚴謹的研究方法,證實喝大量咖啡跟胰臟癌確實無關,才讓大家鬆一口氣。

為什麼最初的研究者會得到咖啡跟胰臟癌有關的結論?據推測,可能是因為生活形態(life style)。

比如說,愛喝咖啡的人可能有一部份人同時也抽煙,抽煙的比例高於一般人。較高的抽煙比例,也就讓「喝咖啡」與「某些癌症」產生的「相關」,但喝咖啡並不是導致癌症的原因。

用台灣健保資料庫做出來的研究,無法控制生活形態的變項,因為資料庫裡沒有。

資料庫無法呈現一個人有沒有抽煙、有沒有酗酒、工作壓力有沒有很大、有沒有輪班工作或常常加班,也無法呈現有沒有運動習慣,而這些變項,往往跟一個人為什麼會長期吃安眠藥有關。

但這些生活形態,也有可能會增加癌症風險。會讓癌症增加的生活型態,如果跟服用安眠藥的人高度重疊,那也就不奇怪,統計跑出來變成服用安眠藥的人腦癌比例較高。

所以,吃安眠藥腦癌會增加,跟喝咖啡胰臟癌會增加,可能只是「研究限制」的問題—–沒有這些生活形態的資料,研究者就無法控制這些變項。

既然如此,為什麼國外期刊會接受這篇「安眠藥讓腦癌增加」的研究?以學術角度來看,這些相關性研究可能是以後許多重要研究的基礎。

「服用安眠藥跟腦癌風險有相關」的研究結果,可能會激起其他研究者的興趣,來證明或否證安眠藥跟癌症的因果關係,或找出其他干擾因子。

唸過這篇研究,當醫師在開安眠藥時,可聯想到眼前的病人,或許會有其他可能導致癌症的生活形態,如果能調整生活方式,或許可以減少罹癌機率。

也許會有人拿安眠藥來做動物實驗,也有可能在動物實驗中,迸出原本沒有想像到的有趣發現。

人類科學的進步,就是在這樣連續不斷的嘗試錯誤中一點一點累積。

所以,研究本身是有價值的,只是,透過媒體傳播、渲染,傳達出錯誤的訊息。

真正可以證明因果關係的研究,譬如「賀爾蒙替代療法會讓癌症增加」,就會讓歐美先進國家修改用藥方針、修改藥品仿單。

健保資料庫研究很難證明因果關係,所以日後看到依據健保資料庫研究得出的結果,通常是不用太緊張啦。

(本文轉載自陳豐偉醫師的高雄精神科診所札記

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