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photo credit:flickr@donnieray CC BY 2.0

在爆量門診的有限時間裡,我最常問的問題是:你遇到這些事情、症狀、不舒服,有沒有影響到大腦功能?工作或學習能力有沒有受到影響?注意力、記憶力、思考反應能力有沒有變差。對多數人來說,這才是關鍵問題。

精神科看的種種問題,如失眠、憂鬱、焦慮、自律神經失調,每個人一生中多少都會碰到,有些人還三不五時就冒出一些短暫的症狀。

怎麼判斷需不需要治療、需不需要服藥?重點在於對日常生活的影響。如果工作、求學、人際關係已經撐不下去,就會需要他人協助。

憂鬱症的大腦疾病,所以不會只有「心情低落」、「負面思考」、「想自殺」這些症狀。當憂鬱症變嚴重,會帶來大腦功能的全面退化,甚至某些腦部區域的萎縮。

有些病人意志力強,或硬撐,想辦法度過去,但大腦的認知功能退化,沒辦法靠意志力完全掩蓋過去。

科學家在研究裡證實,嚴重的憂鬱症病人,工作記憶(working memory)會受到負面影響,簡單說就是訊息的接受、處理與傳遞功能變差。

當憂鬱症變嚴重,要唸書、準備考試的人,會發現越來越難以及中注意力,看著書卻記不起來,思考、邏輯等高階認知功能變得遲鈍,病人會開始懷疑自己、失去自信。

憂鬱症變嚴重的上班族,會發現越來越容易出錯,決斷力變差,也越來越難啟動一件事情、一個計畫。人際關係無法維持,因為容易退縮、說錯話。

面對這種種問題,病人會發現,現在連擬訂計畫來改善這些問題的能力都沒有職場與人際關係的困境,又加重了憂鬱症的進展。

2005年某個研究,讓一般人跟憂鬱症病人記憶一串4-8個字母的字,結果憂鬱症病人能記得的字,遠低於一般人。

2008年另一個研究,證實憂鬱症病人更難移除負面的記憶,把注意力放在手邊中意的事情上。

類似大腦認知功能的研究,讓我們注意到憂鬱症帶給病人的全面影響。

有個更讓人不願意面對的是,憂鬱症對大腦認知功能帶來的傷害,並不是表面上憂鬱症治療好了,大腦功能就會完全恢復原狀。

這二、三十年來許多研究證實,當憂鬱症恢復,病人心情好轉,看起來好像沒事了,追蹤大腦認知功能一段時間,還是跟沒有得過憂鬱症的人有一段差距。

這說明憂鬱症對大腦帶來的傷害,也只能慢慢修補,不見得能修補成原來最好的狀態。

有些人憂鬱症好轉後,遇到一些挫折就又復發,原因可能也出在認知功能沒有完全恢復,承受壓力的能力還是比以前差。

當你察覺你可能有憂鬱症、大腦功能開始受到影響時,還是得積極面對,尋求治療的策略,以免認知功能變差後,工作、學習、人際關係全面惡化。

對憂鬱症病人,並不是輕鬆地說「不要想就好」,憂鬱症會惡化的原因之一,就是大腦無法用意志力阻止負面思考,旁人怎麼說也沒用。

而憂鬱症病人即使心情改善,還是需要一段緩衝時間讓大腦功能漸漸恢復。

當你發現你的親人、同事怎麼最近工作能力變差,然後有時會莫名流淚、情緒不穩定、越來越嚴重,或許就該考慮,說不定是得到憂鬱症了。

這時,面對問題,不要逃避,可能是最好的選擇。

(本文轉載自陳豐偉醫師的高雄精神科診所札記

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